Modal Auxiliaries

Modals sometimes are used alone, but more often they are used in combination with an infinitive. When a modal is used, the main verb is used in the infinitive form and moves to the end of the clause.

Present Tense


 

dürfen

können

mögen

müssen

sollen

wollen

ich

darf

kann

mag

muß

soll

will

du

darfst

kannst

magst

mußt

sollst

willst

er

darf

kann

mag

muß

soll

will

wir

dürfen

können

mögen

müssen

sollen

wollen

ihr

dürft

könnt

mögt

müßt

sollt

wollt

sie

dürfen

können

mögen

müssen

sollen

wollen


Principal Parts of Modals

infinitive

3d person singular present

3d person singular preterite

past participle

dürfen

darf

durfte

gedurtft*

können

kann

konnte

gekonnt*

mögen

mag

mochte

gemocht*

müssen

muß

mußte

gemußt*

sollen

soll

sollte

gesollt*

wollen

will

wollte

gewollt*



*Infinitive form is used when it is immediately preceded by an infinitive.

Objective and Subjective Meanings of Modals


 

Objective (indicates the attitude of the subject or of an implied agent)

Subjective (indicates the attitude of the speaker toward the content of the message)

dürfen

may, to be allowed to (in the neg., a prohibition)

In the subjunctive, the speaker suggests an uncertain assumption.

können

can, to be able to, to know (a language or how to do sth)

In the subjunctive, the speaker suggests the possibility of sth.

mögen

to like, want, may

The speaker infers sth or considers sth possible.

müssen

must, to have to

The speaker knows something is true based on evidence.

sollen

should, to be supposed to, ought, to be expected to

The speaker does not know whether something is true, but other people say it is.

wollen

to want to, intend to (indicates the intention or desire)

The speaker doubts the truth of the assertion.


Examples of verb placement with modals

Wann sollen wir in die Stadt gehen?

When should we go to town?

Morgen sollen wir in die Stadt gehen.

We are supposed to go to town tomorrow.

Ich möchte mit dir gehen, aber ich darf nicht.

I would like to go with you, but I’m not allowed to.

Wenn du mit uns gehen willstdarfst du heute Abend meine Freundin anrufen.

If you want to go with us, you may call my friend this evening.

Er wollte mit uns gehen, aber er konnte nicht. Er hatte seinen Rucksack verloren und hatte deshalb kein Geld dabei.

He wanted to go with us, but he couldn’t. He had lost his backpack and therefore had no money with him.

Er hätte mit uns gehen können, aber er hat vergessen, mit uns zu treffen.

He could have gone with us, but he forgot to meet us.

Obwohl er mit uns hätte gehen können, entschied er sich stattdessen, allein zu Hause zu bleiben.

Although he could have gone with, he decided instead to stay home alone.